El programa de marihuana medicinal de Texas es uno de los más restrictivos del país. Los defensores esperan que la Legislatura cambie eso.

Hay 3,519 tejanos registrados en el estado para usar marihuana medicinal, aunque los defensores dicen que 2 millones de personas son elegibles según la ley actual.

El programa de marihuana medicinal de Texas es uno de los más restrictivos del país. Los defensores esperan que la Legislatura cambie eso.
Un trabajador sostiene un frasco con marihuana que se ofrece a la venta en Montana Advanced Caregivers, un dispensario de marihuana medicinal, el 11 de noviembre de 2020, en Billings, Montana. (Source: AP Photo/Matthew Brown)

AUSTIN, Texas (The Texas Tribune) - Cinco años después de que Texas legalizara la marihuana medicinal para personas con enfermedades debilitantes, defensores y expertos de la industria dicen que las estrictas reglas del estado, la burocracia y las onerosas barreras de entrada han dejado el programa en gran parte inaccesible para aquellos a quienes estaba destinado. ayudar.

Pero con una nueva sesión legislativa que comenzará el próximo mes, algunos legisladores de Texas ven una oportunidad de arreglar el programa de cannabis medicinal del estado, conocido como el Programa de Uso Compasivo, al expandir aún más la elegibilidad y aflojar algunas restricciones para que las leyes de Texas se parezcan más a las de otros estados que permiten el tratamiento.

Hay 3,519 tejanos registrados en el estado para usar marihuana medicinal, aunque los defensores dicen que 2 millones de personas son elegibles según la ley actual.

El programa de Texas palidece en participación y alcance general en comparación con otros estados: tiene menos pacientes y empresas inscritos que la mayoría de los otros estados con programas de marihuana medicinal. Al menos alguna forma de marihuana medicinal es legal en 47 estados de todo el país, pero las restricciones de Texas la colocan entre los 11 últimos en términos de accesibilidad, según la Conferencia Nacional de Legislaturas Estatales .

“Estamos bastante cerca del fondo. Estamos bastante atrasados “, dijo el senador estatal José Menéndez , demócrata por San Antonio, refiriéndose a cómo el acceso al programa de marihuana medicinal de Texas se compara con otros estados. Menéndez impulsará la legislación en la próxima sesión para ampliar aún más el programa.

Oklahoma, hogar de 25 millones de personas menos que Texas, tiene más de 100 veces más pacientes registrados que pueden acceder a la marihuana medicinal. Este diciembre, dos años después de la aprobación del programa de cannabis medicinal de Oklahoma, se inscribieron 365.464 personas. Al este, Luisiana, con una quinta parte de la población de Texas, tenía 4.350 pacientes en 2019, y al oeste, Nuevo México había inscrito a más de 82.000 personas en su programa hasta el mismo año.

Los expertos de la industria dicen que el programa de Texas diseñado de manera estrecha también está obstaculizando un mercado que podría ayudar a impulsar la recuperación económica de Texas de la pandemia del coronavirus.

“Aquí está este ... nido de pájaros de mil millones de dólares que está sentado en el jardín sur del Capitolio, esperando que el legislador adecuado lo recoja y lo lleve adentro, y se lo presente a los otros legisladores y diga: ‘Aquí tienes. Aquí tenemos una manera de… [ayudar] a nuestros ciudadanos “, dijo Morris Denton, director ejecutivo de Compassionate Cultivation, una de las tres empresas de cannabis medicinal con licencia del estado, en la Conferencia de Política de Marihuana de Texas de este año en noviembre.

Los costos comerciales en Texas asociados con la industria de la marihuana medicinal son altísimos. Al mismo tiempo, defensores y líderes empresariales que ya están en el mercado se quejan de que el estado tiene uno de los límites más restrictivos en la cantidad de tetrahidrocannabinol o THC, el ingrediente psicoactivo de la marihuana que hace que la gente se sienta drogada, de que los productos de cannabis medicinal están permitidos legalmente. contener. Solo seis estados que permiten la marihuana medicinal tienen límites de THC más bajos que los de Texas, según la Conferencia Nacional de Legislaturas Estatales.

El programa es tan limitado que la Organización Nacional para la Reforma de las Leyes de la Marihuana no lo reconoce como un verdadero programa de marihuana medicinal. En cambio, el grupo etiqueta a Texas como un estado de “CBD medicinal” por su énfasis en el cannabidiol, derivado del cáñamo y que contiene solo trazas de los compuestos psicoactivos que se encuentran en el cannabis, sobre el THC para uso medicinal .

Jax Finkel, director ejecutivo de Texas NORML, dijo que la razón por la que Texas a menudo no se considera un verdadero estado de marihuana medicinal es porque limita el cannabis medicinal al 0,5% de THC y los productos de cáñamo de venta libre tienen un límite del 0,3%. Eso significa que las personas que obtienen recetas de sus médicos y pagan marihuana medicinal obtendrán un producto que tiene solo un poco más de THC que un aceite de CBD o tintura comprada en una tienda local.

“Si bien existe una diferencia que tiene un valor agregado y también es valioso ser un paciente registrado, eso crea un problema”, dijo Finkel. “Por eso, mucha gente realmente no ve nuestro programa como un programa que funcione plenamente”.

Pero algunos legisladores de Texas esperan cambiar eso. Hasta el 14 de diciembre, los legisladores habían presentado al menos siete proyectos de ley que buscaban expandir el Programa de Uso Compasivo. Menéndez está redactando un proyecto de ley de gran alcance que haría elegibles a más pacientes, eliminaría el límite de THC y reduciría las tarifas comerciales, entre otros cambios.

“Creo que veríamos mucha más participación si tuviéramos un programa de cannabis medicinal real”, dijo Heather Fazio, directora de Texans for Responsible Marijuana Policy.

En el pasado, los proyectos de ley de cannabis medicinal se han enfrentado a la oposición de los legisladores que lo ven como un camino para legalizar la marihuana recreativa, dijo Menéndez. Pero dice que expandir el programa pondrá las decisiones sobre quién puede acceder al medicamento en manos de los médicos.

Cuando el Senado votó para incluir más pacientes en 2019, el senador estatal Brian Birdwell , republicano por Granbury, dijo que le preocupaba que la legislación fuera más un “acantilado” que una pendiente resbaladiza.

“Llego a esto con un sentido de peligro muy cauteloso de la dirección en la que esto podría llevarnos al uso recreativo”, dijo Birdwell. “No me sentiría cómodo yendo más allá de esto debido a lo que estoy viendo en Colorado, Washington y Oregon y lo que está sucediendo en esos estados. Estoy muy protegido “.

Un impulso para expandir la ley

Los defensores dicen que uno de los mayores fracasos del programa de cannabis medicinal de Texas es su estrecho “perfil de enfermedad”, la lista de condiciones que califican a los tejanos para registrarse como consumidores de cannabis medicinal. Fazio dijo que la mayoría de los estados con programas exitosos cuentan el trastorno de estrés postraumático y el dolor crónico entre las condiciones que califican, y ninguno está en la lista de Texas.

En 2015, la lista de Texas de condiciones médicas calificadas tenía un elemento: epilepsia intratable. La expansión de la ley en 2019 agregó enfermedades como el cáncer terminal, la esclerosis múltiple, la enfermedad de Parkinson y la enfermedad de Lou Gehrig, o ELA.

El número de pacientes registrados ha aumentado de manera constante desde 2017. Después de que los legisladores modificaron el programa en 2019 para incluir más pacientes, el número de pacientes registrados se duplicó con creces desde alrededor de 1.300.

Pero el listón de elegibilidad sigue siendo alto. En esta sesión legislativa, Fazio está presionando a los legisladores para que amplíen el perfil de la enfermedad del estado para incluir el TEPT y el dolor crónico, lo que beneficiaría particularmente a la población de veteranos de Texas, la segunda más grande del país a partir de 2017.

Una texana que queda fuera del programa estatal es April Martínez, una veterana del Ejército de los Estados Unidos de Killeen. En 2006, Martínez era un especialista químico en Afganistán como parte de una unidad de señales.

Después de regresar a casa, ha experimentado constantes migrañas, fatiga muscular y problemas cognitivos. Martínez dijo que ha probado de todo, desde Botox hasta medicamentos para el Alzheimer, para tratar su dolor.

Se mudó a Washington por unos años y probó el cannabis medicinal, y vio resultados inmediatos. Dijo que dejó de tomar siete de sus ocho medicamentos y una vez más pudo leer, pasar tiempo de calidad con sus hijos y salir al sol sin experimentar un dolor insoportable.

“Sentí que finalmente estaba comenzando a ver el sol a través de las nubes, y luego regresamos a Texas una vez que mi esposo se retiró del ejército”, dijo Martínez en un panel durante la Conferencia de Política de Marihuana de Texas en noviembre.

Martínez no califica para usar cannabis medicinal según la ley de Texas.

“Teniendo que mirar el resto de tu vida, puedes ver que todos los días te vas a sentir golpeado y abrumado y sin suficiente energía y todo lo que haces te va a causar una cierta cantidad de dolor, es un Es una forma realmente difícil de imaginar el resto de tu vida “, dijo Martínez en una entrevista con The Texas Tribune.

Los defensores dicen que quieren que los legisladores dejen la toma de decisiones a los médicos. Louisiana y Oklahoma, entre otros estados, permiten a los médicos decidir quién califica para el cannabis medicinal. Según la ley actual de Texas, dijo Menéndez, los legisladores eligen ganadores y perdedores según sus estrictos criterios para el uso de cannabis medicinal.

“No entiendo qué es la falta de confianza en Texas y la gente de Texas, porque eso es lo que es”, dijo en una entrevista. “Al final del día, están tratando de mantener el cannabis fuera del alcance de todos, excepto de las personas que han establecido que pueden tener acceso a él”.

La falta de autonomía para pacientes y médicos es un problema importante en el sistema de marihuana medicinal de Texas, dijo el Dr. Robert S. Marks, director ejecutivo del Diagnostic Pain Center en Austin. Marks es uno de los 240 médicos de Texas que pueden inscribir pacientes en el registro de uso compasivo.

Dijo que si bien el sistema es mejor que nada, está un poco “desarticulado” y podría ser más efectivo. La lista de pacientes que pueden recibir cannabis medicinal es específica y amplia, lo que la deja “lista tanto para la explotación como para la limitación”, dijo Marks. Por ejemplo, dijo que la lista permite que las personas reciban cannabis por “espasticidad”, un término amplio pero una razón legítima para consumir cannabis.

“Es un desafío debido al hecho de que hay muchas personas que no califican según esta lista de diagnósticos”, dijo Marks en un panel durante la Conferencia de Política de Marihuana de Texas. “Pero, sin embargo, no hay duda de que este medicamento en particular sería una opción más segura y viable en comparación con las alternativas”.

Al permitir una mayor autonomía, dijo Marks, el sistema del estado podría reducir el tiempo que les toma a los médicos proporcionar cannabis medicinal y satisfacer mejor a los pacientes con productos que funcionan.

“El cannabis es el único medicamento en el que se les dice a los médicos una dosis máxima, que es una dosis increíblemente baja de THC”, dijo Fazio. “Confiamos en los médicos con sustancias mucho más peligrosas”.

Una bendición potencial para los negocios

Los funcionarios de Texas aprobaron a tres compañías para cultivar y vender cannabis medicinal en 2017, dos años después de que el Programa de Uso Compasivo se convirtiera en ley. Bajo la atenta mirada de los reguladores estatales, esas tres empresas atienden a unos 3.500 pacientes en todo Texas.

Pero dicen que no son suficientes pacientes para que las empresas sean rentables.

Junto con las altas tarifas de licencia y las reglas estrictas para transportar y almacenar inventario, es un desafío, y costoso, para las empresas de cannabis medicinal operar en Texas, dijo Denton, de Compassionate Cultivation. Por ejemplo, la tarifa de solicitud de $ 7,300 para abrir una organización de dispensación en Texas es casi tres veces más costosa que en Oklahoma. La tarifa de Louisiana es de solo $ 450.

“Los requisitos de capital para construir un negocio integrado verticalmente no son insignificantes; de hecho, son muy altos “, dijo Denton. “La capacidad de ganar dinero en este tipo de industria es inexistente en este momento”.

Denton dice que su negocio por sí solo tiene la capacidad de servir a la totalidad del mercado legal del estado. En Oklahoma, más de 9.500 empresas con licencia atienden colectivamente a los más de 365.000 pacientes del estado. Louisiana, con 4,350 pacientes en 2019, aprobó dos negocios para cultivar cannabis medicinal y nueve para venderlo.

La marihuana medicinal ya es un motor económico en otros estados. En Oklahoma, que tiene el programa más grande del país sobre una base per cápita, las ventas desde 2018 aumentaron por encima de los mil millones de dólares el mes pasado, según los informes .

Durante la sesión legislativa de 2021, Compassionate Cultivation también pedirá a los legisladores que permitan a las empresas con licencia abrir tiendas minoristas o dispensadoras en todo el estado. Según las regulaciones actuales, las empresas tienen prohibido almacenar inventario fuera de sus instalaciones, lo que dificulta la entrega de medicamentos a pacientes a cientos de millas de distancia, dijo Denton.

“Creo que este negocio es posiblemente el negocio más regulado en el estado de Texas en este momento”, dijo Denton. “Operamos un negocio ... en una pecera, bajo un microscopio”.

Divulgación: Texans for Responsible Marijuana Policy, Compassionate Cultivation y la Conferencia Nacional de Legislaturas Estatales han apoyado financieramente a The Texas Tribune, una organización de noticias no partidista y sin fines de lucro que es financiada en parte por donaciones de miembros, fundaciones y patrocinadores corporativos. Los partidarios financieros no juegan ningún papel en el periodismo del Tribune. Encuentre una lista completa de ellos aquí .